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Pollution et espérance de vie

« Les réductions de la pollution atmosphérique dans les villes américaines au cours des dernières décennies ont ajouté en moyenne cinq mois de vie à leurs habitants », a rapporté BBC News aujourd’hui. Une étude a montré que la pollution de l’air dans 51 villes avec l’espérance de vie de leurs habitants entre 1980 et 2000. Elle a montré que les habitants des villes les plus polluées passaient en moyenne 10 mois de plus.

Cette étude a quelques limites, y compris le fait qu’il a regardé les populations plutôt que les individus. En tant que tel, il ne peut pas conclure qu’un individu vivant dans une zone à forte pollution aura une vie plus courte que quelqu’un vivant dans une zone plus propre. Cependant, il fournit des preuves d’un lien général entre la pollution particulaire et l’espérance de vie qui nécessite une étude plus approfondie. L’étude a révélé que pour chaque diminution de 10 microgrammes par mètre cube de pollution particulaire, l’espérance de vie a augmenté de plus de sept mois.

D’où vient l’histoire?

Le Dr C Arden Pope III du Département d’économie de l’Université Brigham Young à Provo (Utah) et des collègues de Harvard ont mené cette recherche. Le travail a été financé par un certain nombre de subventions d’agences de recherche, notamment l’Association des écoles de santé publique, l’Agence de protection de l’environnement de Harvard, le Centre des particules, l’Institut national des sciences de la santé environnementale et l’Université Brigham Young. .

L’étude a été publiée dans le journal médical (révisé par des pairs), New England Journal of Medicine.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Les chercheurs disent que la pollution de l’air par fines particules a été associée à une augmentation de la maladie. Dans cette étude écologique, ils voulaient savoir si des améliorations de la qualité de l’air avaient entraîné des améliorations mesurables de la santé humaine et de l’espérance de vie.

Pour étudier cela, les chercheurs ont évalué les changements dans l’espérance de vie associés aux changements dans la pollution de l’air des particules fines qui ont eu lieu dans certains comtés des États-Unis au cours des années 1980 et 1990.

C’était une étude écologique, et les chercheurs n’ont donc pas recueilli de données sur l’exposition et la santé des individus. Au lieu de cela, ils se sont concentrés sur l’espérance de vie et la pollution par les particules dans les régions métropolitaines des États-Unis. Les données pour 61 zones ont été obtenues auprès de l’US Environmental Protection Agency, qui avait échantillonné des particules dans l’air de 1979 à 1983. Ces échantillons ont été utilisés pour calculer les concentrations moyennes (moyennes) de particules d’un diamètre inférieur ou égal à 2,5 μm (PM2,5), équivalent à un vingtième de la largeur d’un cheveu humain. Ces fines particules peuvent pénétrer profondément dans les poumons et ont été associées à l’aggravation de l’asthme et des maladies cardiaques.

Les chercheurs ont également eu accès à des données de recensement sur la mortalité dans chacun des comtés. Cela a été utilisé pour estimer les espérances de vie annuelles pour ces zones. L’espérance de vie a ensuite été corrélée aux données sur la qualité de l’air dans les 51 régions métropolitaines où l’on disposait de données sur les deux variables.

Les chercheurs ont également recueilli des données socio-économiques et démographiques pour chaque comté et ajusté leur analyse pour tenir compte de tous les facteurs qui peuvent influer sur la pollution ou l’espérance de vie. Cet ajustement a pris en compte d’autres facteurs enregistrés dans le recensement qui ont pu changer avec le temps, notamment le revenu, l’appartenance ethnique, l’âge et l’éducation. Les chercheurs ne disposaient pas de données sur le tabagisme pendant ces années, ils ont donc utilisé les taux de mortalité pour le cancer du poumon et la bronchite (MPOC) comme mesures indirectes du tabagisme.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Les chercheurs rapportent qu’une diminution de 10 microgrammes par mètre cube de la concentration de particules fines était associée à une augmentation significative estimée de l’espérance de vie moyenne de 0,61 an (P = 0,004) (un peu plus de sept mois). La prise en compte de facteurs socio-économiques ou démographiques ou de mesures du tabagisme indirect n’a pas significativement modifié ce résultat. Restreindre l’analyse à des comtés plus grands n’a pas non plus eu d’impact sur le résultat global.

Dans certaines des villes auparavant les plus polluées, comme Pittsburgh et Buffalo, la chute a été de près de 14 microgrammes par mètre cube, ce qui explique les dix mois d’espérance de vie augmentée dans les journaux.

Dans l’ensemble, 15% de l’augmentation de l’espérance de vie dans les zones d’étude pourrait être attribuée à la réduction de la pollution de l’air.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs concluent qu’une réduction de l’exposition à la pollution atmosphérique par les particules fines entre 1980 et 2000 a contribué à une «amélioration significative et mesurable de l’espérance de vie aux États-Unis». Ils disent que c’est une bonne nouvelle, mais reconnaissent d’autres facteurs qui affectent également l’espérance de vie.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Cette étude fournit des preuves du lien entre la pollution particulaire et l’espérance de vie en examinant de grandes données démographiques. L’étude a certaines limites qui ont été notées par les chercheurs, dont beaucoup peuvent être attribués à sa conception.

Les chercheurs disent qu’ils étaient incapables d’évaluer les associations plus en profondeur (par exemple en incluant les 200 comtés pour lesquels ils avaient des données de mortalité) car les données sur la pollution de l’air étaient insuffisantes pour tous ces comtés. Ils étaient également limités aux années où les données sur la pollution de l’air étaient collectées et, à cause de données incomplètes, ils étaient incapables de rendre plus spécifique l’association avec les années de forte pollution.

Les chercheurs ont été incapables de s’adapter complètement aux facteurs de confusion potentiels (d’autres facteurs pouvant contribuer aux différences de mortalité). Ces facteurs, tels que le tabagisme, l’accès aux soins de santé, les régimes alimentaires ou les modes de vie plus sains, n’ont pas été recueillis pour des comtés entiers à ce moment-là. Cependant, ils disent que d’autres études qui ont réussi à ajuster pour ceux-ci ont trouvé des résultats similaires.

L’étude n’a pas été menée en utilisant des mesures sur les individus. Cela signifie qu’elle est sujette à l ‘«erreur écologique», une erreur potentielle dans l’interprétation des données statistiques lorsqu’il est supposé que les membres individuels d’un groupe ont les caractéristiques moyennes du groupe dans son ensemble. En tant que tel, il n’est pas possible de dire que toutes les personnes vivant dans les zones où la pollution des particules est la plus élevée auraient une durée de vie plus courte que les personnes vivant dans des zones moins polluées.

Malgré les limites d’une étude écologique, les données présentées ici appuient les efforts déployés pour réduire la pollution de l’air par les particules aux États-Unis. Il n’y a aucune raison de douter que des effets similaires seraient observés au Royaume-Uni.

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